Musée National Eugène Delacroix
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Maurice Denis (Granville, 1870 - Saint-Germain-en-Laye, 1943)

Maurice Denis, Vue de l'atelier de Delacroix, place Furstenberg
Maurice Denis, Vue de l’atelier de Delacroix, place Furstenberg

© RMN / G. Blot

En 1887, après des études au Lycée Condorcet, Maurice Denis entre à l’Académie Julian où il rencontre, entre autres, Pierre Bonnard, Edouard Vuillard, Ker-Xavier Roussel, René Piot et Paul Sérusier. Celui-ci, de retour de Pont-Aven, où il a suivi les enseignements de Paul Gauguin, encourage ses camarades à synthétiser les formes et à employer les aplats de couleurs.

En 1890, Maurice Denis, le plus jeune de tous, retranscrit ces principes dans un article, considéré dès lors comme le manifeste des Nabis. Nourrie de ces préceptes et influencée par les Primitifs italiens et l’art japonais, sa peinture est alors caractérisée par une simplification des formes propre au principe du "cloisonnisme".

Au début du XXème siècle, sa production s’intensifie. Maurice Denis entreprend à de grandes décorations murales, comme le plafond et les frises du Théâtre des Champs-Elysées en 1912 ; il participe également à l’illustration d’ouvrages littéraires, tel que La Vita Nuova de Dante ; enfin, il s’intéresse aux compositions religieuses qu’il traite dans un souci de modernité. Parallèlement à ses activités de peintre et illustrateur, il publie de nombreux écrits théoriques (Théories, 1890-1910) ainsi que des ouvrages d’histoire de l’art consacrés à l’art religieux, à Ingres, au symbolisme,....

A l’instar de Signac, Maurice Denis joue un rôle déterminant dans l’histoire du musée Eugène Delacroix. Face à la menace de destruction qu’encourt l’atelier de Delacroix, les deux artistes, grands admirateurs du peintre, décident de se mobiliser. Ainsi, associés à André Joubin, à Raymond Escholier et au Docteur Viau, ils fondent, en 1929, la Société des Amis de Delacroix. Maurice Denis en devient président dès sa création et, jusqu’à sa mort accidentelle, en 1943, comptera parmi ses membres les plus actifs.

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